Lithium: niet enkel in Bolivië

foto: Visit Mexico
Facebooktwittergoogle_plusmail

De kans dat de staatsgreep in Bolivië uiteindelijk ook met de zoektocht naar lithium te maken heeft is groot. Lithium is de grondstof die gebruikt wordt voor de batterijen in elektrische auto’s, maar ook in smartphones en laptops. Bolivië heeft de grootst bekende voorraden van het spul en Evo Morales had akkoorden afgesloten met een Duits bedrijf (ACI Systems) en met het Chinese Xinjiang TBEA Group Company voor de exploitatie van lithium en voor de bouw van een batterijenfabriek. De Boliviaanse Staat heeft een belang van meer dan 50 % in een totale investering van meer dan twee miljard US Dollar met het Chinese bedrijf. Het akkoord met de Duitse onderneming werd opgezegd door het zware protest van milieugroepen in Potosí.

Lithium komt in twee vormen voor: in zoutvlaktes, zoals in de Salar de Uyuni in Bolivië en de Salar de Atacama in Chili, of in hard gesteente, zoals in Argentinië.

Op dit ogenblik wordt lithium vooral geëxploiteerd in Chili, in samenwerking met twee Noord-Amerikaanse bedrijven Albermale Corporation en Ensorcia Metal Corporation. In Argentinië zijn zowel bedrijven uit de V.S., Canada, Australië en China actief.

China is overigens het land dat het verst gevorderd is met de bouw van elektrische voertuigen. Het exporteert bussen naar tien grote Latijns-Amerikaanse steden en produceert zo’n dertig miljoen elektrische scooters per jaar. De V.S. hebben het nakijken.

Ook elders?

Het geweld is in Mexico alom tegenwoordig. Geen dag gaat voorbij zonder ergens een paar wrede moorden in de krant. Meestal staan ze in verband met afrekeningen tussen drugskartels of met politieke corruptie. Eind november gebeurden er echter drie aanslagen die niemand zo meteen kan plaatsen. Op een landweg van hun dorp naar de stad, in het grensgebied tussen de deelstaten Sonora en Chihuahua werden drie auto’s aangevallen waarin drie vrouwen en hun jonge kinderen zaten. Van een afrekening kon hier geen sprake zijn. De slachtoffers woonden in een mormoonse gemeenschap en hadden de dubbele nationaliteit, V.S. en Mexico. Hadden de aanvallers zich misschien vergist? Het zou kunnen, maar het lijkt onwaarschijnlijk.

De familie van de slachtoffers vroeg begrijpelijkerwijs om meer bescherming. En President Trump was er als de kippen bij om die bescherming ook aan te bieden … in Mexico. Een week later verklaarde hij zelfs dat de drugskartels in Mexico als ‘terroristen’ moesten beschouwd worden, wat hem meteen een mogelijkheid zou bieden rechtstreeks in het buurland te interveniëren. De Mexicanen reageerden verontwaardigd. Een deel van de mormoonse gemeenschap heeft de streek inmiddels verlaten en is naar de V.S. teruggekeerd (zie hier).

Het is een erg pijnlijke zaak die misschien moet verklaard worden door … het lithium. Laat precies deze streek nu naar alle waarschijnlijkheid de grootste lithiumreserves ter wereld bevatten! Niet in zoutvlaktes maar in het gesteente. De voorraden zijn nog niet bewezen, maar als ze worden bevestigd, zou het kunnen gaan om 243 miljoen Ton lithium, te vergelijken met de 21 miljoen Ton van Bolivië.

Twee bedrijven zijn al actief in de regio, het Canadese Banacora Lithium en het Chinese Ganfeng Lithium.

Niets is bewezen, noch de grote voorraden, noch het verband met de wrede en onverklaarde aanslagen of met het vriendelijke aanbod van President Trump. Hoe dan ook zal de lithiumwinning enorme investeringen vergen die Mexico alleen niet aankan.

Maar veel twijfel kan er niet bestaan over de concurrentie tussen de V.S. en China en de verwoede pogingen om Chinese bedrijven zo veel mogelijk uit het continent te weren.

Francine Mestrum is doctor in de sociale wetenschappen en doet onderzoek naar sociale rechtvaardigheid, ontwikkeling en samenwerking, armoede, ongelijkheid en mondialisering. Zij is voorzitter van het mondiale netwerk van Global Social Justice (www.globalsocialjustice.eu) en werkt momenteel aan een project voor ‘social commons’ (www.socialcommons.eu ) voor een transformatieve en universele sociale bescherming.